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NFL 2020 | Analyse de l’AFC Nord

Odell Beckham Jr. (CLE), A.J. Green (CIN), Lamar Jackson (BAL) et Ben Roethlisberger (PIT)

Si tout se déroule bien, la saison de la NFL débutera le 10 septembre prochain au Arrowhead Stadium de Kansas City. Afin de se mettre dans le bain, voici une série d’articles sur les différentes équipes. Troisième article de la série de huit, celui-ci porte sur l’AFC Nord où l’on retrouve le joueur par excellence de 2019.

Ravens de Baltimore

Les attentes sont grandes cette saison pour les Ravens de Baltimore. Cette équipe semble être la mieux outillée dans l’AFC pour lutter avec les Chiefs. La saison 2019 a terminé plus tôt que prévu pour Baltimore avec une défaite surprise contre les Titans du Tennessee en séries.

L’attaque sera menée par le joueur par excellence de la dernière saison, Lamar Jackson. Meneur l’an dernier pour les passes de touché, il a su démontrer qu’il pouvait lancer efficacement le ballon. Il n’entend pas ralentir la cadence. Sa mobilité est également très notable, lui qui a établi un record pour un quart-arrière en 2019 avec 1 206 verges. Il y a des porteurs de ballon qui rêveraient d’atteindre un tel nombre. Jackson est spectaculaire et dangereux pour les défensives adverses. Dans son ombre, le porteur de ballon Mark Ingram a lui aussi connu une bonne saison en 2019. Sa présence fait en sorte que la défensive doit aussi s’en occuper et ne pas seulement se concentrer sur Jackson. Les succès au sol s’expliquent également par la présence d’une ligne offensive efficace. Il y a eu une grosse perte avec la retraite de Marshal Yanda. Ronnie Stanley et Orlando Brown Jr. seront de retour quant à eux après avoir fait partie de l’équipe d’étoiles l’an dernier.

Pour capter les ballons de Jackson, les cibles de prédilection seront de retour. Marquise Brown tentera de faire mieux que sa saison recrue en s’établissant comme le receveur numéro 1 des Corbeaux. Will Snead et Miles Boykin viendront l’épauler dans sa tâche. Il ne faudra pas non plus oublié l’allié rapproché Mark Andrews qui est excellent à sa position. L’an dernier, il a obtenu dix touchés et 852 verges.

La défense a souvent été la marque de commerce des Ravens par le passé et l’année 2020 ne devrait pas faire exception. Les Ravens occupaient le quatrième rang pour les verges allouées l’an dernier. Baltimore est allé chercher un gros nom pour la ligne défensive. Grâce à un échange, ils ont mis la main sur Calais Campbell. Le vétéran sera un ajout de taille dans les tranchées. Pour l’épauler, les Ravens ont aussi été cherchés Derek Wolfe qui a connu l’une de ses meilleures saisons l’an dernier à Denver. Chez les secondeurs, Baltimore a repêché Patrick Queen, excellent joueur de LSU, qui devrait être partant dès le début de la saison. La tertiaire a fait beaucoup de bruit et il sera intéressant de voir l’impact du départ d’Earl Thomas. Finalement, Marcus Peters a connu une saison en deux temps l’an dernier. Depuis qu’il est avec les Ravens, Peters semble avoir donné un deuxième souffle à sa carrière.

Prédiction : Premier de la division

Bengals de Cincinnati

Les Bengals de Cincinnati ont obtenu la pire fiche de la NFL l’an dernier avec une performance anémique. La première année de Zac Taylor n’a pas du tout été réussie. Les Tigrés ont tenté de s’améliorer durant la saison morte, mais le chantier risque de prendre quelques années. Le premier geste concret a été de se départir d’Andy Dalton et de repêcher Joe Burrow, le récipiendaire du trophée Heisman l’an dernier. Il sera intéressant de voir s’il sera déjà adapté pour la grande ligue. Un changement d’air pourrait également avoir lieu chez les receveurs. L’excellent A.J. Green est toujours avec l’équipe. mais les rumeurs sont fortes quant à un éventuel transfert. Ses éventuels successeurs pourraient être la recrue Tee Higgins ou Tyler Boyd.

Déjà que l’attaque aérienne était plutôt faible, l’attaque au sol était anémique pour Cincinnati en 2019. Joe Mixon a tout de même couru pour 1 137 verges et il sera important qu’il maintienne la cadence pour 2020 si les Bengals veulent avoir des chances de faire mieux. Pour cela, il faudra que a ligne offensive fasse beaucoup mieux, elle qui était l’une des pires de la saison régulière. Jonah Williams, choix de première ronde en 2019, a manqué toute la saison 2019 en raison d’une blessure. Les Bengals ont aussi signé Xavier Su’a-Filo afin de donner du tonus à celle-ci.

L’unité défensive était également l’une des pires de la NFL en 2019 au 29e rang des verges accordées, dont le pire rendement contre la course. Pourtant, c’est sur la ligne défensive que l’on retrouve le seul joueur invité au Pro Bowl avec Geno Atkins. Carlos Dunlap est également sur les rangs et les Bengals ont tenté de l’améliorer avec la signature de D.J. Reader. Les maraudeurs constituent le point faible de cette équipe et l’année 2020 ne semble pas différente. Le choix de troisième ronde Logan Wilson et la signature de Josh Bynes pourraient venir aider l’équipe. Dans la tertitaire, Dre Kirkpatrick a quitté l’équipe et les Bengals l’ont remplacé par la signature de Trae Waynes. William Jackson III sera aussi de retour, lui qui a raté la totalité de la saison 2019. Les Bengals font ainsi le pari que ces ajouts permettront d’être meilleurs. Après tout, il est difficile de faire pire qu’une fiche de 2-14.

Prédiction : Quatrième de la division

Browns de Cleveland

En 2019, les espoirs étaient grands pour Cleveland. L’équipe espérait mettre fin à la plus longue absence en séries éliminatoires de la NFL, Est-ce que 2020 sera la bonne? Kevin Stefanski parviendra-t-il à ramener cette équipe sur la route du succès? Tant de questions sur les Browns… La première question sera de voir quel Baker Mayfield sera sur le terrain : celui qui a écarquillé les yeux en 2018 ou celui qui a été moins efficace en 2019 avec 21 interceptions? Il semblait promu à une belle carrière, mais la guigne de deuxième année l’a rattrapé. Au sol, Nick Chubb a connu une très bonne campagne 2019 accumulant près de 1 500 verges à sa deuxième saison. Afin de l’aider, les Browns ont massivement investi dans la ligne offensive. Ils ont notamment été cherché le meilleur joueur de ligne offensive sur le marché en Jack Conklin. Ils ont aussi repêché Jedrick Wills Jr. avec le dixième choix total du repêchage.

Pour le jeu aérien, les Browns disposent cependant d’un bel arsenal de receveurs de passes. Le duo Odell Beckham Jr et Jarvis Landry est toujours présent dans l’Ohio. Odell a eu de la difficulté à s’adapter aux Browns et certaines rumeurs faisaient état qu’il voulait quitter Cleveland. Or, il est toujours présent. Landry a quant à lui eu la meilleure saison de sa carrière concernant les verges. Pour les alliers rapprochés, les Browns comptaient déjà sur David Njoku, qui revient d’une blessure, mais ils ont également signé Austin Hooper qui a connu la meilleure saison de sa carrière en 2019.

Sur la ligne défensive, 2020 sera le retour de Myles Garrett après sa suspension hautement médiatisée à la suite d’une attaque avec un casque sur le terrain. Si le geste est tout simplement honteux, cela n’enlève rien qu’il est un joueur très talentueux. Il avait 10 sacs du quart en 10 matchs joués. Sheldon Richardson et Olivier Vernon se trouvent aussi sur les rangs de la ligne défensive. Pour couvrir la passe, les Browns ont fait peu de moyens chez les secondeurs et ils miseront essentiellement sur B.J. Goodson, Tae Davis et Sione Takitaki. Dans la tertiaire, Denzel Ward sera de nouveau sur le terrain à sa troisième année où il tentera d’être plus étincelant. Il y a eu de gros départs chez les secondeurs avec Damarious Randall et Eric Murray, mais les Browns les ont remplacé par Karl Joseph et le vétéran Andrew Sendejo. Il ne reste qu’à voir si cette paire sera plus efficace.

Prédiction : Troisième de la division

Steelers de Pittsburgh

L’an dernier, les Steelers semblaient se diriger vers une saison catastrophique avec les départs de Bell et Brown ainsi que la blessure de Roethlisberger. Pourtant, l’équipe de Pennsylvanie a terminé avec une fiche de 8-8, un très bon résultat pour la troupe de Mike Tomlin. Cette saison, les Steelers espèrent revenir en force. L’attaque aérienne espère retrouver ses moyens en 2020, elle qui a terminé au 31e rang de la ligue l’an dernier. Ben Roethlisberger sera de retour après une grosse blessure en 2019. C’est une amélioration importante surtout après les performances mitigées de Hodges et Rudolph. L’an 2020 sera aussi un test important pour JuJu Smith-Schuster qui a connu un résultat plutôt mitigé pour sa première année comme receveur numéro 1. Avec seulement 552 verges de gains en 12 matchs, il doit faire mieux s’il veut confirmer sa position de numéro 1. Les Steelers tenteront aussi de dynamiser l’arsenal aérien avec la signature de l’allié rapproché Eric Ebron qui revient d’une saison marquée d’une blessure.

Au sol, les Steelers espèrent que James Conner reviendra en force après une saison plus difficile en 2019. Il a couru pour seulement 464 verges en 10 matchs, soit une moyenne de 46,4 verges par match. Inutile de mentionner que c’est nettement insuffisant. Pourtant, la ligne offensive est loin d’être mauvaise avec des vétérans bien établi comme Maurkice Pouncey, Alejandro Villanueva et David de Castro. Pour remplacer Ramon Foster qui est parti à la retraite, les Steelers ont misé sur Stefen Wisniewski.

Si l’offensive laissait à désirer en 2019, la défensive a effectué du très bon travail, particulièrement face à la passe où elle a terminé au troisième rang pour les verges aériennes accordées. De plus, elle est l’équipe qui a fait le plus de sacs du quart en 2019 avec 54. Très peu d’ajustements ont été apporté et les joueurs principaux seront de retour. Sur la ligne défensive, les Steelers compteront sur Stephon Tuitt, Daniel McCullers et Cameron Heyward. Chez les secondeurs, T.J. Watt revient d’une très belle campagne où il a su se démarquer de son frère J.J. avec 14,5 sacs du quart en 2019. Bud Dupree a également connu la meilleure saison de sa carrière avec 49 plaqués et 11,5 sacs du quart. Dans la tertiaire, Joe Haden vient de connaître sa meilleure performance depuis qu’il est avec les Steelers. Terrell Edmunds et Minkah Fitzpatrick forment également l’un des meilleurs duos chez les demis de sûreté. La défensive des Steelers sera encore très forte et avec un meilleur rendement offensif, les Steelers peuvent croire aux séries.

Prédiction : Deuxième de la division

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