Hockey

L’architecte de la relance des Islanders

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Lorsque l’ancien capitaine et joueur de concession John Tavares a quitté l’organisation des Islanders l’été dernier, la plupart des experts prévoyaient qu’ils crouleraient aux bas fonds du classement général de la LNH. Aujourd’hui, ils ont une chance de remporter le titre de la division Métropolitaine.

Quel est l’ingrédient secret de ce succès imprévisible? La cohésion entre les joueurs? Certains joueurs excellent dans de nouveaux rôles avec plus de temps de glace? Probablement tous ces aspects.

Cependant, celui qui est en mesure de mettre en harmonie tous ces facteurs est l’entraîneur-chef Barry Trotz. Celui qui sera sans aucun doute candidat pour le titre d’entraîneur de l’année a été embauché par le directeur général Lou Lamoriello au cours de l’été.

L’arrivée du sauveur

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Trotz a réussi à transformer la pire équipe défensive de la ligue en l’une des plus redoutables à affronter. Si aucun de leurs joueurs n’a atteint la moyenne d’un point par match, l’équipe est au sommet de la LNH pour le nombre de buts alloués.

De leurs 23 joueurs principaux, seulement trois ont un différentiel négatif. Après le départ de Tavares, plusieurs joueurs se sont sentis insultés par les experts les classant bons derniers dans leurs prédictions de la nouvelle saison. Ces prédictions ont rassemblé les joueurs, ce qui leur a permis de déjouer les pronostics.

À son arrivée à la barre de l’équipe, Trotz n’avait pas d’attente précise envers la formation du Long Island. Il savait que l’équipe avait perdu l’un des 10 meilleurs joueurs de la ligue. Son directeur général croyait qu’en amenant l’un des meilleurs entraîneurs-chef de la LNH, il serait possible de redresser une équipe qui venait d’avoir une mauvaise saison. Il faut croire que Lamoriello a réussi son pari.

Le capitaine Anders Lee a d’ailleurs noté les petits changements que Trotz a su apporter durant la saison : « Il fait un travail merveilleux de jongler avec les trios qui mettent les joueurs à l’aise. Il aime parfois garder des lignes qui travaillent bien ensemble et essaie d’inclure tout le monde dans différentes responsabilités soir après soir. Il est capable de faire une bonne analyse pendant le cours de la partie et procéder à des changements rapides. C’est ce qui le rend si efficace. »

Un duo efficace

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Leur succès est aussi dû à l’efficacité de leur deux gardiens Robin Lehner et Thomas Greiss. Lors des saisons dernières, il fut difficile de proclamer le réel gardien #1 de l’équipe. Jaroslav Halak, Jean-François Bérubé et Greiss ont joué à la chaise musicale devant la cage newyorkaise.

Cette saison, avec l’arrivée de Lehner, Trotz a décidé d’utiliser une approche différente puisqu’il était conscient qu’aucun de ses gardiens n’avait l’étoffe de garder les buts plus de 60 rencontres durant la saison. En balançant une surcharge de travail entre les deux, Trotz s’assurait qu’ils seraient bien reposés et pas trop exténués en fin de saison.

Les deux protecteurs du but connaissent leur meilleure saison en carrière. En date du 26 mars, les deux gardiens avaient tous les deux cumulé 22 victoires. Ils ont maintenu une moyenne de buts alloués moins de 2,30 par match et affichent un pourcentage d’arrêt supérieur à ,925. Parmi les gardiens ayant disputé un minimum de 35 matchs, ils se classent deuxième et troisième dans ces deux catégories. L’adoucissement de leur charge de travail a donc porté fruit.

Aujourd’hui, les Islanders ont une place assurée en séries éliminatoires et ont redonné espoir à leurs partisans. Passant des propriétaires jusqu’aux joueurs eux-mêmes, tous dans l’organisation ont embarqué dans le projet pour ramener cette équipe à un niveau compétitif. Le vrai défi sera de voir s’ils seront capables de maintenir ce niveau durant plusieurs années et voir où ils se rendront lors de la danse du printemps.

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